Bien que 2020 se soit terminée par une vague d’annonces faisant état de résultats prometteurs concernant les essais de vaccins contre le Covid-19, il y a peu de raisons de s’attendre à une reprise économique robuste rapide. Vaincre le virus reste une tâche monumentale et les dégâts infligés par la pandémie ne guériront pas facilement.

Fin 2020, les marchés financiers, principalement aux États-Unis, ont atteint de nouveaux sommets sur fond d’espoir de voir un vaccin Covid-19 imminent créer les conditions d’une reprise rapide en forme de V. Et avec les principales banques centrales des économies avancées qui maintiennent des taux directeurs extrêmement bas et des politiques monétaires et de crédit non conventionnelles, les actions et les obligations ont bénéficié d’une nouvelle impulsion.

Mais ces décisions ont creusé les inégalités entre Wall Street et Main Street. Elles ont débouché sur une reprise en forme de K de l’économie réelle. Ceux dont les revenus sont stables, qui peuvent travailler à domicile et puiser dans les réserves financières existantes se portent bien. Ceux qui sont au chômage ou partiellement employés dans des emplois précaires à bas salaires s’en tirent mal. La pandémie sème ainsi les graines de nouveaux troubles sociaux en 2021.

Creusement des inégalités

Dans les années qui ont précédé la crise du Covid-19, 84 % de la richesse boursière aux États-Unis étaient détenus par 10 % des actionnaires (et 51 % par les 1 % les plus riches), alors que les 50 % les plus pauvres ne détenaient aucune action. Les 50 premiers milliardaires aux États-Unis étaient plus riches que les 50 % les plus pauvres de la population (environ 165 millions d’Américains). Le Covid-19 a accéléré cette concentration de richesse, car ce qui est mauvais pour Main Street est bon pour Wall Street. En supprimant de bons emplois salariés et en réembauchant des travailleurs à la pige, à temps partiel ou à l’heure, les entreprises peuvent augmenter leurs bénéfices et le cours de leurs actions. Ces tendances s’accéléreront au fil du temps avec l’application plus large de l’intelligence artificielle et de l’apprentissage automatique (IA/ML) ainsi que d’autres technologies de remplacement de la main-d’œuvre.

En ce qui concerne les marchés émergents et les pays en développement, le Covid-19 a déclenché non seulement une récession mais aussi ce que la Banque mondiale appelle une « pandémie de dépression », qui laisse plus de 100 millions de personnes au seuil de l’extrême pauvreté (moins de 2 dollars par jour).

Après être entrée en chute libre dans le premier semestre 2020, l’économie mondiale a commencé à connaître une reprise en forme de V au troisième trimestre, mais uniquement parce que de nombreuses économies ont été rouvertes trop tôt. Au quatrième trimestre, une grande partie de l’Europe et du Royaume-Uni se dirigeait vers une récession en double creux en forme de W après la réinstitution de confinements draconiens. Et même aux États-Unis, où il y a moins d’appétit politique pour de nouvelles restrictions, une croissance de 7,4 % au troisième trimestre devrait être suivie d’une croissance de 0,5 % au mieux au dernier trimestre 2020 et au premier trimestre 2021. Pour donner une reprise en U médiocre.

Le regain d’aversion pour le risque des ménages américains s’est traduit par une réduction des dépenses. Et donc moins de recrutement, de production et de dépenses en capital. Des dettes élevées dans le secteur des entreprises et au sein de nombreux ménages forceront une austérité plus importante, ce qui réduira les dépenses, débouchera sur davantage de défauts de paiement, ce qui entraînera à son tour un resserrement du crédit, car une flambée des prêts non performants submerge les bilans des banques.

À l’échelle mondiale, la dette privée et publique est passée de 320 % du PIB en 2019 à 365 % du PIB à la fin de 2020. Jusqu’à présent, les politiques d’argent facile ont évité une vague de défauts de paiement des entreprises, des ménages, des institutions financières et de nations. Mais ces mesures conduiront à terme à une inflation plus élevée en raison du vieillissement démographique et des chocs d’offre négatifs résultant du découplage sino-américain.

Que les grandes économies connaissent une reprise en forme de W ou de U, il y aura des dégâts durables. La réduction des investissements réduira pour de bon la production potentielle et les travailleurs qui connaissent de longues périodes de chômage ou de sous-emploi seront moins aptes à l’emploi à l’avenir. Ces conditions alimenteront alors une réaction politique du nouveau « précariat », sapant potentiellement encore plus le commerce, les migrations, la mondialisation et la démocratie libérale.

Les effets incertains des vaccins

Les vaccins contre le Covid n’amélioreront pas ces formes de misère, même s’ils peuvent être administrés rapidement et équitablement aux 7,7 milliards de personnes dans le monde. Mais nous ne devons pas parier là-dessus, étant donné les exigences logistiques (y compris l’entreposage frigorifique), la montée du « nationalisme vaccinal » et des craintes liées aux vaccins alimentées par la désinformation parmi le public. De plus, les annonces selon lesquelles les principaux vaccins sont efficaces à plus de 90 % reposent sur des données préliminaires incomplètes. Selon les scientifiques que j’ai consultés, nous aurons de la chance si la première génération de vaccins Covid-19 est même efficace à 50 %, comme c’est le cas avec les vaccins annuels contre la grippe. En effet, des scientifiques sérieux expriment leur scepticisme quant aux allégations d’efficacité à 90 %.

Pire encore, il y a aussi un risque qu’à la fin de 2021, les cas de Covid-19 augmentent à nouveau alors que les personnes « vaccinées » (qui peuvent encore être contagieuses et pas vraiment immunisées) commencent à adopter des comportements à risque comme des rassemblements bondés à l’intérieur sans masque. Dans tous les cas, si le vaccin de Pfizer est censé être la clé de notre salut, pourquoi son PDG a-t-il liquidé pour des millions de dollars d’actions le jour même où son entreprise a annoncé les résultats de ses tests décisifs ?

Enfin, il y a le grand événement politique de 2020 : l’élection de Joe Biden à la présidence américaine. Malheureusement, cela ne fera pas beaucoup de différence pour l’économie, car l’obstruction des républicains du Congrès empêchera les États-Unis de mettre en œuvre le type de stimulus à grande échelle que la situation exige. Biden ne pourra pas non plus dépenser beaucoup pour les infrastructures vertes, augmenter les impôts des entreprises et des riches, ou adhérer à de nouveaux accords commerciaux comme le successeur du Partenariat transpacifique. Même avec les États-Unis prêts à rejoindre l’accord de Paris sur le climat et à réparer leurs alliances, la nouvelle administration sera limitée dans ce qu’elle peut accomplir.

Tensions géopolitiques grandissantes

La nouvelle guerre froide entre les États-Unis et la Chine continuera de s’intensifier, conduisant potentiellement à un affrontement militaire sur Taiwan ou au contrôle de la mer de Chine méridionale. Peu importe qui est au pouvoir à Pékin ou à Washington, D.C., le « piège de Thucydide » a été posé, préparant le terrain pour une confrontation entre la superpuissance mondiale et la nouvelle puissance montante. Alors que la course pour le contrôle des industries du futur s’intensifie, il y aura encore plus de découplage des données, des informations et des flux financiers, des devises, des plateformes de paiement et du commerce des biens et services qui reposent sur la 5G, l’IA/ML, le big data, l’Internet des objets, les puces informatiques, les systèmes d’exploitation et d’autres technologies de pointe.

Au fil du temps, le monde sera fermement divisé entre deux systèmes concurrents :
– l’un contrôlé par les États-Unis, l’Europe et quelques marchés émergents démocratiques ;
– l’autre contrôlé par la Chine, qui dominera alors ses alliés stratégiques (Russie, Iran et Corée du Nord) et un large éventail de marchés émergents dépendants.

Entre la balkanisation de l’économie mondiale, la menace persistante de l’autoritarisme populiste dans un contexte de creusement des inégalités, la menace d’un chômage technologique induit par l’IA, la montée des conflits géopolitiques et les catastrophes d’origine humaine de plus en plus fréquentes et graves provoquées par le changement climatique mondial et les pandémies zoonotiques (qui sont causés en partie par la destruction des écosystèmes animaux), la prochaine décennie sera une période de fragilité, d’instabilité et peut-être de chaos prolongé. L’année 2020 n’était que le début.

Source : article de Nouriel Roubini