Les produits « électronique grand public » modernes nécessitent souvent des métaux rares et coûteux pour être fabriqués. Pour gérer les coûts, les ingénieurs sont toujours à la recherche d’alternatives pour remplacer ces métaux rares. En ce qui concerne les écrans tactiles, ils ont peut-être trouvé un substitut.

Le matériau composite oxyde d’indium et étain (ITO) est composé d’indium, d’étain et d’oxygène. Mais l’indium est une ressource rare et coûteuse. Cependant, l’ITO est un élément crucial des écrans tactiles et d’autres produits en raison de sa capacité à être visuellement transparent tout en restant électriquement conducteur, une caractéristique rare.

« Il y a très peu d’indium disponible, » a déclaré Behnam Akhavan, PhD, maître de conférences en ingénierie de l’Université de Sydney, en Australie, dans un communiqué. « La demande d’indium augmente en raison de la production croissante d’appareils à écran tactile, mais, même si seules de petites quantités sont nécessaires, il est possible que l’offre ne suive pas. » Il a ajouté: « C’est aussi très difficile à produire, car nous n’avons pas de mines spécifiques pour extraire de l’indium.« 

Akhavan et son équipe ont passé de nombreuses années à essayer de remplacer l’ITO. Ils ont trouvé une alternative composée de couches d’oxyde de tungstène, d’argent et d’oxyde d’argent/tungstène.

Les chercheurs ont recouvert le verre d’une couche de 30 nanomètres d’oxyde de tungstène, suivie de 10 nanomètres d’argent pur et d’une autre couche de 50 nanomètres d’un composite d’oxyde de tungstène et d’argent. Le produit final consiste en un revêtement de 90 nanomètres qui est à la fois conducteur et transparent.

Akhavan a noté que si le tungstène et l’argent ne sont pas considérés comme des métaux abondants, ils sont beaucoup moins rares que l’indium.

D’autres applications de cette invention vont au-delà des écrans tactiles. Elles incluent les revêtements antireflet pour les miroirs et les « fenêtres intelligentes » qui deviennent plus sombres lorsqu’exposées à la lumière du soleil.