Depuis 2008, des économistes crient à l’inflation. Nous savons désormais que les QE ne furent pas inflationnistes. En tout cas sur base des chiffres officiels. Les catastrophistes auront-ils encore tort cette fois ? L’avenir nous le dira. Quoi qu’il en soit, l’inflation ne soucie absolument pas la FED et le Trésor, si bien que si elle devait se matérialiser, la situation pourrait rapidement déraper. Du New York Times.

Les présidents se retrouvant en sortie de récession doivent toujours entendre les avertissements des économistes obsédés par l’inflation, qui craignent qu’agir de manière agressive pour stimuler une économie en difficulté risque de déboucher sur les augmentations de prix monstrueuses qui ont frappé les USA dans les années 1970.

Aujourd’hui, le président Biden souhaite concrétiser son plan de relance de 1,9 billion de dollars. Ce faisant, lui et ses principaux conseillers économiques écartent ce risque, tout comme la Réserve fédérale du président Jerome Powell.

Après des années de prévisions d’inflation qui furent à côté de la plaque, les responsables de la politique budgétaire et monétaire à Washington ont décidé que le risque de surchauffe de l’économie était bien inférieur aux risques de ne pas la stimuler suffisamment.

Les démocrates à la Chambre prévoient de passer cette semaine à la finalisation du plan de M. Biden visant à injecter près de 2.000 milliards de dollars dans l’économie, notamment via des chèques directs aux Américains et des allocations de chômage plus généreuses. Un vote est prévu dès la semaine prochaine. Le Sénat devrait adopter rapidement la proposition dès qu’elle aura été autorisée à la Chambre, dans l’espoir d’envoyer un projet de loi final sur le bureau de M. Biden au début du mois prochain. Les responsables de la FED ont indiqué qu’ils prévoyaient de maintenir les taux proches de zéro et d’acheter des titres de créance garantis par le gouvernement à un rythme soutenu pour stimuler la croissance.

La FED et l’administration maintiennent le cap malgré le tollé croissant de certains économistes de tous les horizons politiques, dont Lawrence Summers, ancien secrétaire au Trésor et haut conseiller des administrations Clinton et Obama, qui disent que les plans de M. Biden pourraient provoquer un cercle vicieux de hausse des prix .

Personne n’incarne mieux la rupture soudaine de décennies d’inquiétude concernant l’inflation, à Washington et dans les hauts cercles de l’économie, que Janet Yellen, ancienne présidente de la Réserve fédérale et actuelle secrétaire au Trésor. Mme Yellen a passé la majeure partie de sa carrière à se battre dans la guerre contre l’inflation que les économistes mènent depuis plus d’un demi-siècle. Mais alors que l’économie américaine reste à 10 millions d’emplois en deçà de son niveau d’avant la pandémie et que des millions de personnes ont faim et risquent l’expulsion, elle semble prête à passer à autre chose.

« J’ai passé de nombreuses années à étudier l’inflation et à m’inquiéter de l’inflation, a déclaré Mme Yellen à CNN au début du mois. Mais nous sommes confrontés à un défi économique considérable et à d’énormes souffrances dans le pays. Nous devons résoudre ce problème. C’est le plus gros risque. »

Dans le langage prudent d’un président de la FED, M. Powell a prononcé un discours la semaine dernière pour repousser l’idée que l’économie risquait de surchauffer. Il a déclaré que les prix pourraient grimper momentanément dans les mois à venir, car il ne s’agirait que d’un rebond par rapport aux valeurs très basses de l’année dernière. Il a déclaré que l’économie pourrait être le théâtre d’une « explosion » des dépenses et d’une inflation temporairement plus élevée lors de sa réouverture complète. Mais il a dit qu’il s’attendait à ce que ces augmentations soient de courte durée. Il ne s’agirait donc pas de la spirale continue qui inquiète de nombreux économistes.

« Cela ne veut vraiment pas dire grand-chose », a expliqué M. Powell, notant que l’inflation avait tendance à baisser depuis des décennies. « La dynamique de l’inflation évoluera, mais il est difficile d’expliquer pourquoi elle évoluerait très soudainement dans la situation actuelle. »

Un groupe restreint, mais influent, d’économistes remet en question ce point de vue. Il exhorte M. Biden à réduire ses plans d’aide économiques, qui incluent l’envoi de paiements directs à la plupart des ménages américains.

Ils affirment que l’ampleur du programme excédait les dégâts occasionnés à l’économie par le coronavirus. Avec autant de dollars pour une offre limitée de biens et de services, le pouvoir d’achat pourrait s’éroder et la FED pourrait avoir besoin de relever brusquement les taux d’intérêt, ce qui pourrait renvoyer l’économie en récession.

« Il est difficile d’examiner tous ces facteurs et de ne pas conclure qu’il y aura des pressions inflationnistes », a déclaré Michael R. Strain, économiste au conservateur American Enterprise Institute qui a soutenu les efforts de stimulations au début de la récession. Mais il fut parmi les premiers économistes à mettre en garde que les plans de M. Biden pourraient déclencher des flambées de prix. « Je crains qu’en poussant si fort l’économie, cela entraîne une surchauffe. »

M. Summers, qui est économiste à Harvard, a averti, dans une tribune libre du Washington Post, que « si on compare avec l’écart de production macroéconomique ou la baisse des revenus des ménages, le programme d’aide proposé pour le COVID-19 semble très important ». Il y a une chance, a-t-il ajouté, que les efforts de M. Biden « déclenchent des pressions inflationnistes d’un type que nous n’avons pas vu depuis une génération ».

De tels avertissements furent un refrain familier des économistes conservateurs qui se sont opposés à la relance pendant et après la récession de 2009, lorsque M. Biden était vice-président et M. Summers était l’un des principaux assistants économiques. Ils ne se sont pas matérialisés : l’inflation fut inférieure au taux cible de 2 % de la FED pendant une décennie après la crise, et le plan à 800 milliards de dollars de M. Obama a depuis été jugé par de nombreux économistes comme trop modeste. Cette timidité a contribué à une croissance atone et à une reprise douloureusement longue pour les Américains à revenus faibles ou moyens.

« La responsabilité devrait incomber à quiconque dit que l’économie est sur le point de surchauffer », a déclaré Austan Goolsbee, ancien chef du Conseil des conseillers économiques de M. Obama. « Cela fait 10 ans que l’on entend les mêmes avertissements. » Et le fait que la FED dissipe ces craintes de surchauffe enhardit certains démocrates.

Dans les économies développées, notamment celles du Japon, de la zone euro et des États-Unis, les décideurs monétaires ont en fait tenté d’encourager une inflation plus élevée ces dernières années. L’inflation n’a pas atteint durablement l’objectif de 2 % de la FED depuis avant la crise financière mondiale de 2008, si l’on considère un indice du département du commerce qui supprime les carburants et les aliments volatils. Les pressions sur les prix n’ont pas largement dépassé 2 % depuis le début des années 90.

Les économistes ont eu du mal à comprendre le phénomène. Mais ils pensent globalement que l’inflation est freinée par un cocktail de vieillissement démographique, de changement des attentes des consommateurs et de pouvoir d’achat limité dans un monde globalisé où les consommateurs peuvent effectuer des recherches en ligne pour comparer les prix.

Les mesures des anticipations d’inflation basées sur le marché tournent autour de 2 % et les perspectives d’inflation des consommateurs ont légèrement baissé au cours de la dernière décennie, même cela a récemment augmenté. Si les acheteurs ne s’attendent pas à des prix plus élevés, les entreprises peuvent se trouver incapables de les augmenter, de sorte que tout ce que les gens anticipent peut devenir la réalité.

Les prix des billets d’avion, des vêtements et des hôtels ont tous été touchés en 2020 au plus profond de la pandémie. Ils sont susceptibles de rebondir brusquement à mesure que l’économie rouvre et que les consommateurs, avec de l’argent dans leurs poches, prennent des vacances et renouvellent leur garde-robe, a déclaré Alan Detmeister, un ancien expert de l’inflation à la FED qui travaille maintenant à la banque UBS.

Pourtant, le prix des biens qui ont connu une hausse lorsque les travailleurs sont passés aux bureaux à domicile pourrait reculer, pesant sur les chiffres globaux. En tous cas, un rebond temporaire des prix, ce n’est pas la même chose qu’un processus inflationniste dans lequel les hausses de prix s’enchaînent mois après mois.

Même si les prix rebondissent temporairement, la FED s’est engagée à faire preuve de patience dans sa façon de penser l’inflation.