Il est facile de se moquer des investisseurs en or, mais leur heure est peut-être enfin venue. Le métal précieux s’est envolé récemment dans un contexte d’inflation plus élevée que prévu aux États-Unis et d’inquiétude générale sur tous les sujets, de la géopolitique aux élections présidentielles de novembre, en passant par l’évolution de la politique monétaire et des marchés.

Tous ces éléments sont des raisons prévisibles pour que l’or monte en flèche. Mais cette hausse recèle des messages plus profonds, à plus long terme, auxquels les investisseurs doivent prêter une attention toute particulière.

Commençons par l’inflation. Quoi qu’il arrive au cours des prochains trimestres, je pense depuis longtemps que nous sommes entrés dans une période d’inflation « plus élevée pendant plus longtemps ». Hormis la possibilité d’un miracle technologique en matière de productivité, il est difficile d’imaginer une macro-tendance qui ne soit pas inflationniste à l’heure actuelle.

L’économie est en pleine effervescence, qu’il s’agisse des mesures de relance budgétaire aux États-Unis, de la redondance accrue des chaînes d’approvisionnement à mesure que les pays réduisent leurs risques, ou de tous les investissements nécessaires à la transition vers les énergies propres et à la réindustrialisation dans les pays riches. Même les baby-boomers américains vieillissants sont susceptibles de constituer une force inflationniste, car ils sont en bonne santé, ont du temps et beaucoup d’argent à dépenser.

L’or est historiquement une couverture contre l’inflation. Mais les investisseurs se tournent également vers lui lorsqu’ils s’inquiètent de la stabilité du statu quo. Il languira pendant des décennies, avant d’exploser lorsque le monde se trouve à un tournant majeur, comme c’est le cas aujourd’hui.

Ce n’est un secret pour personne que le consensus de Washington – qui attendait des pays émergents qu’ils s’alignent sur les règles du marché libre définies par l’Occident – et la Pax Americana de l’après-guerre sont révolus. Les tensions commerciales entre l’Occident et la Chine s’intensifient. Entre-temps, la militarisation du dollar à la suite de l’éclatement de la guerre en Ukraine a accéléré les mouvements dans de nombreux pays, notamment en Chine, pour vendre des bons du Trésor et acheter de l’or afin de se prémunir contre la puissance financière des États-Unis. Il est facile d’imaginer que l’escalade des tensions au Moyen-Orient va encore stimuler l’or.

Ce changement amène de nombreux analystes à prédire une hausse massive de l’or. Philippe Gijsels, stratégiste en chef de BNP Paribas Fortis, et son collègue Koen De Leus, économiste en chef, auteurs du livre The New World Economy in 5 Trends, prédisent que l’or passera de son prix actuel d’environ 2 374 dollars l’once à 4 000 dollars dans « un avenir pas si lointain ». Selon M. Gijsels, « il ne s’agit pas seulement d’une question de taux d’intérêt. Les gens se protègent contre un monde nouveau ».

J’ai été intéressé par un tweet de l’économiste Brad Setser, la semaine dernière, notant que la part des actifs financiers américains détenus par la Chine dans son produit intérieur brut est revenue au niveau où elle se trouvait lorsque le pays a rejoint l’Organisation mondiale du commerce en 2001. Tout cet argent n’a pas été investi dans l’or, bien sûr (une grande partie a été retirée des réserves de change pour être investie dans les banques chinoises en difficulté). Mais cela témoigne de l’évolution du monde.

Comme le souligne un rapport récent de Currency Research Associates, « la Chine qui achète de l’or et vend des bons du Trésor reflète la façon dont les banques centrales européennes ont commencé à échanger des dollars contre de l’or à la fin des années 1960, lorsque le système de Bretton Woods a commencé à se désagréger ».

En effet, c’est à ce moment-là qu’a commencé la dernière hausse longue et soutenue de l’or, entre 1968 et 1982, lorsqu’il s’est apprécié à la fois par rapport au Dow Jones et au dollar. Il y a d’autres points communs entre cette période et aujourd’hui. En 1971, lorsque Richard Nixon, alors président, a retiré les États-Unis de l’étalon-or, il a également imposé un droit de douane de 10 % sur les importations. Il s’agissait d’une sorte de dévaluation officieuse du dollar visant à protéger les produits fabriqués aux États-Unis des fluctuations des taux de change.

Donald Trump a bien sûr proposé d’imposer un droit de douane général de 10 % sur les importations s’il est élu pour un second mandat présidentiel. Il a également dénoncé la manière dont un dollar fort pénalise les fabricants américains à l’étranger. Mais le récent voyage à Pékin de Janet Yellen, secrétaire au Trésor, pour protester contre le dumping chinois, souligne le fait que l’administration Biden est tout aussi préoccupée par les industries et les travailleurs américains. Je ne serais pas surpris de voir une certaine dépréciation du dollar, quel que soit le vainqueur de la Maison Blanche. Cela serait également bénéfique pour l’or, qui a tendance à augmenter lorsque le dollar s’affaiblit.

La dernière raison d’être optimiste sur l’or est la situation de la dette et du déficit américains, qui deviennent rapidement insoutenables. Selon les dernières projections du Bureau du budget du Congrès, la dette américaine atteindra 99 % du PIB à la fin de cette année et 172 % en 2054. Si cela se produit, il en résultera une monétisation, une inflation, une répression financière et une période de chaos extrême dans la politique monétaire et sur les marchés. Mauvais pour le monde, bon pour l’or.

Peut-on espérer une issue différente ? On pourrait imaginer que l’inflation ronge une partie de la dette. Mais des taux d’intérêt plus élevés et plus longs créeraient une situation encore plus insoutenable sur le plan budgétaire, étant donné que les prix des actifs et, partant, les recettes fiscales seraient susceptibles de chuter.

Luke Gromen, auteur d’une lettre d’information sur l’or intitulée « The Forest for the Trees », a fait valoir qu’étant donné que la seule chose qu’il est possible de réduire dans le budget américain est le paiement des intérêts (les réductions des prestations sociales et des dépenses de défense ne sont pas politiquement viables), la Réserve fédérale sera finalement contrainte de changer de cap et d’abaisser les taux d’intérêt afin que les États-Unis puissent éviter la spirale de la mort par la dette.

Il ne fait aucun doute qu’une augmentation de l’argent facile serait bénéfique pour l’or. En cette période étrange de changement de paradigme économique et politique, il semble que la plupart des choses le soient.

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